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Reportaje

La astaxantina natural vs su homólogo sintético

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Haematoccocus pluvialis / Instituto de Biotecnología de Fraunhofer

La preocupación creciente por llevar una vida saludable y la curiosidad por probar nuevos productos naturales están cambiando la forma de ver los nuevos alimentos marinos y se están cambiando los hábitos de consumo hacia productos ecológicos, zumos detox, dietas alcalinas o nutracéuticos.

Estas nuevas tendencia de consumo, puede convertirse en una oportunidad para que nuevas empresas de acuicultura se lancen a la producción de microalgas y sus derivados.

Dentro de esta línea de productos saludables derivados de las microalgas se encuentra la astaxantina, que, a pesar de ser un pigmento empleado en salmonicultura para dar la tonalidad anaranjada característica de su carne y tener un mercado potencil de 120 millones de dólares está controlado por las grandes empresas químicas que lo producen de manera sintética, incluso para producción ecológica.

Pero la astaxantina es más que un simple colorante, su uso en nutracéutica y cosmética humana tiene mucho potencial por su capacidad antioxidante, pues es 65 veces más potente que la vitamina C, 54 veces más potente que el beta-caroteno y 14 veces más potente que la vitamina E, y se le atribuyen efectos beneficiosos en la prevención de enfermedades cardiovasculares, mejora de la salud ocular, efectos fotoprotectores, y como protección neurológica. Algunas mejor documentadas científicamente que otras.

Actualmente la obtención de astaxantina natural se realiza a través del cultivo de la microalga verde de agua dulce Haematoccocus pluvialis, que es la que actualmente se usa para obtener este ingrediente. Sin embargo, y al contrario de lo que inicialmente podría parecer, no es un mercado ganado ya que existe un equivalente sintético más barato y abundante que les hace la competencia.

El mercado está poco y mal regulado y es por ello que el kilo de astaxantina para consumo humano obtenido de la microalga puede oscilar entre 1.200 a 8.000 dólares. Este alto rango de precios depende de la calidad del producto elaborado, y la concentración de astaxantina pura, que suele ser entre 1 a 2 por ciento, por kilogramo de biomasa de microalga.

Es por eso que con objeto de defender los intereses de los productores de astaxantina a partir de la microalga Haematoccocus se ha creado NAXA (Natural Algae Astaxanthin Association). Solo en el caso de la salmonicultura, el empleo de este pigmento representa un mercado de 120 millones de dólares.

En NAXA defienden que su producto es diferente a pesar de tratarse de la misma molécula ya que la forma natural está esterificada en más de un 95 por ciento frente a la sintética que está en forma libre. Con la esterificación los ácidos grasos naturales de la astaxantina están unidos a uno o ambos extremos de la molécula, por el contrario, la sintética está en forma libre, o no esterificada.

A pesar de la controversia que se suele generar con este tipo de ingredientes, la astaxantina sintética viene avalada por un Dictamen Científico llevado a cabo por la Autoridad Sanitaria Europea como aditivo en el alimento de salmón, trucha y otros animales.

Según el citado Dictamen elaborado por el Panel de Expertos sobre Aditivos y Sustancias Usadas en Piensos (FEEDAP), “la astaxantina sintética es segura para los salmónidos en concentraciones de hasta 100 mg por kilogramo en la dieta completa, una conclusión que se puede extrapolar a otros peces y peces ornamentales”.

Hasta llegar a estas conclusiones, el panel de expertos estudió durante 21 meses a 260 salmones estabulados en lotes a los que se le suministraron dietas experimentales que contenían 10, 20, 40, 60, 80, 100, 150 o 200 mg de astaxantina por kilo de pienso.

¿Afecta esto al propósito de la pigmentación de los salmónidos?

haematoccocus-pluvialis-vegetativa-fraunhofer-institute-biotechnology Haematoccocus pluvialis / Instituto de Biotecnología de Fraunhofer

Desde hace más de 20 años se conocen los efectos beneficiosos del uso de astaxantina en la nutrición de salmónidos como la trucha arcoíris (Oncorhynchus mykiss) o el salmón Atlántico (Salmo salar).

Lo más importante en este momento para poder utilizar la astaxantina natural es conseguir un proceso de producción y extracción rentable económicamente. Para ello los investigadores se han centrado en encontrar una técnica física de obtención del pigmento a través de la Haematoccocus pluvialis, pues abriría una posibilidad de incluir este carotenoide a la producción ecológica, que todavía sigue empleando la forma sintética.

Con este objetivo, investigadores británicos de la School of Natural Sciences and Psychology de la Universidad de Liverpool han evaluado recientemente una serie de técnicas físicas de disrupción celular para ayudar al procesamiento de células de la microalga Haematococcus pluvialis para extraer astaxantina y la han probado en dietas comerciales de trucha arcoíris.

Según los resultados, el almacenamiento de la células interrumpidas fue óptimo a -20º centígrados en la oscuridad bajo nitrógeno. Las células obtenidas se secaron por pulverización, se incorporaron a las dietas de trucha arcoíris y se obtuvo un nivel comercial de pigmentación en el músculo de los peces después de una suplementación dietética de 10 semanas.

“La composición geométrica de la astaxantina depositada en el músculo fue casi idéntica a la observada en Haematococcus. Se observaron cambios en la quiralidad de la astaxantina depositada en la piel en comparación con aquella aislada tanto del músculo blanco como de la microalga”, indicaron.

Otra opción, como se puso de manifiesto en las Conferencias Técnicas de Biotecnología celebradas en 2015 en el Instituto Tecnológico de las Islas Canarias, sería a través de la modificación genética de las microalgas, incluyendols en la ruta de la biosíntesis de este pigmento de interés.

Precauciones a tener en cuenta

La astaxantina, como cualquier otro suplemento, y a pesar de tratarse de un producto con bajos efectos secundarios, debe consumirse guardando ciertas precauciones, sobre todo en personas que padecen asma, complicaciones de tiroides, osteoporosis, hipertensión o sensibilidad hormonal, o cuando se consumen en cantidades elevadas.

El consumo de astaxantina puede también dar reacciones alérgicas en personas hipersensibles a los carotenoides.

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